Vrijheid en Verantwoordelijkheid

        | By Rev. Walter E. Orthwein (machine translated into Nederlands)
The Liberty Bell, with its inscription: "Proclaim Liberty Throughout All the Land Unto All the Inhabitants thereof."

(Dit is uit een kapelbespreking op Bryn Athyn College, op 16 september 2002, door Ds. W.E. Orthwein. 1 )

"Verkondig vrijheid in het gehele land aan al zijn inwoners." (Leviticus 25:10)

Dit vers uit Leviticus is gegraveerd op de Liberty Bell. Dit is zeer toepasselijk, want zoals de Heer in het evangelie van Johannes zegt, is het zijn woord dat mensen vrij maakt.

Hij zei niet alleen "de waarheid zal u vrij maken", maar dit:

"Indien gij in Mijn Woord blijft, zult gij de waarheid kennen, en de waarheid zal u vrijmaken." (Johannes 8:31-32)

Omdat de Heer ons geschapen heeft om vrij te zijn, is het verlangen naar vrijheid ingebouwd in de menselijke natuur. Het woord "mens" zelf impliceert "vrij". De twee vermogens die ons tot mens maken zijn vrijheid en rationaliteit.

Daarom is vrijheid een recht. Dat woord, "recht", wordt tegenwoordig erg losjes gebruikt; mensen zeggen dat ze recht hebben op allerlei dingen -- onderwijs, een baan, medische zorg -- maar het recht om vrij te zijn is een essentieel en absoluut recht, omdat het voortkomt uit wat we eigenlijk zijn, door ontwerp, door Goddelijk decreet.

Daarom wordt in de Onafhankelijkheidsverklaring gezegd dat dit recht "onvervreemdbaar" is, een recht waarmee mensen "door hun Schepper begiftigd" zijn. Het is geen recht dat door een regering of een menselijke instantie wordt verleend, maar een recht dat van God komt.

Evenzo is de grondwet van de Verenigde Staten geen document waarin de rechten staan beschreven die door de regering aan het volk zijn verleend; integendeel. Het beschrijft de bevoegdheden die door het volk aan de regering zijn verleend, en stelt strikte grenzen aan die bevoegdheden, opdat de regering geen inbreuk maakt op de vrijheid van het volk.

Deze documenten - de Onafhankelijkheidsverklaring en de Grondwet - waaruit de Amerikaanse regeringsvorm is voortgekomen en waarop zij berust, zijn echo's van die oude Levitische proclamatie van vrijheid.

In de leer van de Nieuwe Kerk zijn vrijheid en rationaliteit onafscheidelijk met elkaar verbonden. Ons is vrijheid gegeven omdat onze verbondenheid, door liefde, met de Heer wederkerig moet zijn; liefde kan alleen in vrijheid gegeven en aanvaard worden. En ons is rationaliteit gegeven ter wille van de vrijheid.

Wat zou het betekenen vrij te zijn zonder begrip?

De Schriften geven ons nieuwe en zeer diepgaande definities van "rationaliteit" en "vrijheid". Rationaliteit wordt gedefinieerd als het vermogen om te begrijpen wat goed en waar is. (Over de Goddelijke Liefde en over de Goddelijke Wijsheid 240) Het is geen kille logica, of het gebruik van de rede los van liefde en godsdienstig geloof, maar het gaat om het vermogen geestelijke beginselen te vatten en toe te passen op het natuurlijke leven. Het is "het vermogen om geestelijk licht te ontvangen." (Over de Goddelijke Liefde en over de Goddelijke Wijsheid 247) Het is dus nauw verbonden met "geweten". Iemand zonder geweten kan misschien heel slim redeneren, maar is niet "rationeel" zoals dat woord in de Schriften wordt gebruikt.

Een zeer vergelijkbaar begrip van rationaliteit heerste bij de stichters van de Verenigde Staten. Zij hechtten veel waarde aan de rede en stonden wantrouwend tegenover de dogma's en het bijgeloof van de gevestigde kerken, maar uit veel van hun verklaringen blijkt duidelijk dat Washington, Adams, Jefferson, Franklin en anderen van de stichters de rede niet opvatten als een intellectuele activiteit los van de erkenning van God en Zijn Woord. Integendeel, in hun visie werden deugdzaamheid en religieuze gevoeligheid gezien als essentiële elementen van het rationele.

"Vrijheid" wordt in de geschriften gedefinieerd als het vermogen om te doen -- niet om te doen waar je op dat moment zin in hebt -- maar om te doen wat waar en goed is. (Over de Goddelijke Liefde en over de Goddelijke Wijsheid 240)

En nogmaals, het vrijheidsideaal dat overheerste bij de opstellers van de Amerikaanse regeringsvorm was vergelijkbaar. De burgerlijke vrijheid die zij nastreefden was niet alleen voor het materiële comfort en plezier van de mensen, maar opdat zij vrij zouden zijn om zich geestelijk te verbeteren en meer waarlijk mens te worden.

Of je nu zegt dat vrijheid alleen kan bestaan samen met rationaliteit, of samen met orde, het is hetzelfde. Het gebruik van de rede is om te onderscheiden wat ordelijk is - in de hoogste zin, wat overeenstemt met de orde van de hemel - en die orde in ons leven in te voeren.

Echte orde vloeit voort uit geestelijke liefde. De ware orde van het menselijk leven ontstaat niet door uiterlijke dwang, maar groeit op natuurlijke wijze in een samenleving wanneer de liefde van de mensen wordt beheerst door het Woord.

Wanneer er geen orde is van binnenuit, van mensen die vrij en rationeel hun eigen leven besturen en hun lagere lusten en impulsen beteugelen, dan breekt de hel los en wordt de samenleving, om te kunnen overleven, gedreven om een orde op te leggen die van buitenaf, met geweld, wordt opgelegd.

Het punt is: vrijheid is geen vrijheid; vrijheid wordt vernietigd door vrijheid. We moeten leren die twee van elkaar te onderscheiden. Vrijheid zonder verantwoordelijkheid is onhoudbaar. Het is niet genoeg om onze rechten op te eisen, we moeten ook de verantwoordelijkheid nemen die deze rechten mogelijk maakt. "Indien gij blijft in Mijn woord, zult gij vrij zijn." (Johannes 8:32)

Verantwoordelijkheid betekent verantwoordelijkheid tegenover God en onze medemensen. De liefde tot de Heer en de liefde tot de naaste - deze twee grote geboden van het Woord van de Heer - bepalen de essentie van onze verantwoordelijkheid, en de naleving ervan is de sleutel tot het behoud van de rechten die wij zo hoogachten.

Het begint allemaal met het mijden van kwaden als zonden. Dit is het eerste gebruik van het verstand: het licht van de waarheid ontvangen, en in dat licht de kwaden in onszelf onderscheiden met het doel ze te beteugelen en te verwijderen. En dit is het eerste gebruik van vrijheid: om onszelf te dwingen de waarheid te volgen
in plaats van onze eigen natuurlijke verlangens.

Deze bekende leer van de Nieuwe Kerk dat wij een persoonlijke verantwoordelijkheid hebben om kwaden als zonden te mijden, maakt deze godsdienst bij uitstek geschikt voor een vrije samenleving - net als de leerstellingen betreffende nuttigheid, naastenliefde, vrijheid en rationaliteit, en andere.

Echte vrijheid kan alleen bestaan met echte rationaliteit -- dat wil zeggen, waar begrip is van de geestelijke waarheid, en een aanvaarding van die principes en deugden die de orde van de hemel bepalen. Met andere woorden, echte vrijheid kan niet bestaan zonder de erkenning van God en de bereidheid om naar Zijn Woord te leven.

Dit geldt voor de vrijheid van een individu, en voor de burgerlijke vrijheid van een natie. De stichters van de Verenigde Staten waren heel duidelijk over het feit dat het soort regering dat zij oprichtten een deugdzame burgerij veronderstelde. Ze waren hier heel expliciet over. Regering door het volk zou alleen werken als het volk een deugdzaam volk zou zijn.

Omdat zij zich bewust waren van de corruptie van de menselijke natuur, kan men in hun geschriften een zekere scepsis bespeuren ten aanzien van het voortbestaan van de regering die zij wilden instellen. Aan de andere kant waren zij ook hoopvol, omdat zij vertrouwden op de voorzienigheid.

Het woord "deugd" zelf klinkt tegenwoordig ouderwets. We hebben het nu liever over "waarden" -- een veel kneedbaarder, minder veeleisend concept. In onze verfijnde oren klinken de namen van de traditionele menselijke deugden ouderwets, zo niet ronduit oubollig. Vroomheid. Nederigheid. Moed. Kuisheid. Eerlijkheid. Patriottisme. Geduld. Industrie. Zuinigheid. Zelfredzaamheid, en ook de bereidheid om met anderen samen te werken ten voordele van de hele gemeenschap.

Maar als we vrij willen blijven, zijn zulke deugden essentieel. Hemelse idealen worden niet gemakkelijk, of zonder conflicten, naar de aarde gebracht. De uitvoering ervan zal niet volmaakt zijn, want de mens is niet volmaakt en deze wereld is niet volmaakt.

Met dit in gedachten lijkt de scheur in de Liberty Bell er alleen maar voor te zorgen dat het een nog beter symbool van de Amerikaanse vrijheid wordt. Amerika is een werk in uitvoering. Dat is altijd zo geweest en dat zal altijd zo blijven. Haar grote idealen zijn misschien slechts onvolmaakt verwezenlijkt, maar het streven van het land om ze nog perfecter te verwezenlijken houdt nooit op.

Moge het zo zijn met ieder van ons. Wie van ons kan zeggen dat we volledig voldoen aan de idealen die we belijden? Toch moeten we het blijven proberen. En in deze verre van volmaakte wereld, schijnt het Amerikaanse experiment in vrije regering nog steeds als een baken voor de wereld.

Het is een veelgebruikt gezegde: "Vrede begint bij mij." Of "liefdadigheid begint bij mij." Zo is het ook met vrijheid. Wij hebben de verantwoordelijkheid onszelf te onderzoeken en ernaar te streven de burgerlijke vrijheid die wij genieten waardig te zijn. (Zie Ware Christelijke Religie 414.)

De Heer zei dat we ons licht niet onder een korenmaat moeten verbergen, maar het moeten laten schijnen zodat anderen het kunnen zien. Dit is ook waar voor het licht van de vrijheid. En het geluid van vrijheid. Als we de waarde ervan inzien, en de aard ervan begrijpen, en ons inspannen om onszelf waardig te maken het uit te oefenen, dan zal het bevel van de Heer worden gehoorzaamd, en het vreugdevolle geluid van vrijheid zal steeds luider klinken in het hele land, voor alle inwoners ervan.

Footnotes:

1. Noot van de NCBS-redactie: Deze lezing werd gegeven een jaar na de terroristische aanslagen van 9/11/2001. Het is een Amerikaans-centrische lezing, maar de discussie van de auteur over de idealen van de Amerikaanse stichters en het Amerikaanse experiment zijn breder van toepassing -- op de meer universele menselijke behoeften aan vrijheid en verantwoordelijkheid.